Por qué la Crisis del Agua en Toledo, Ohio, Es una Advertencia para Todos los Estados

Por Neena Satija

La toxina dañina encontrada en el lago Erie que causó una crisis de agua en la cuarta ciudad más grande de Ohio este fin de semana ha suscitado preocupación a nivel nacional. Esto se debe a que ningún estado, incluido Texas, requiere pruebas para detectar tales toxinas, que son causadas por floraciones de algas. Y no hay estándares federales o estatales para niveles aceptables de toxinas, a pesar de que pueden ser letales.

En Toledo, Ohio, donde las pruebas voluntarias en una planta de tratamiento de agua encontraron niveles elevados de la toxina microcistina, que es producida por algas verdeazules, la ciudad insta a los residentes y a los varios cientos de miles de personas atendidas por su servicio de agua a no beber agua del grifo, incluso si la hierven. La exposición a niveles altos de microcistina puede causar dolor abdominal, vómitos y diarrea, inflamación del hígado, neumonía y otros síntomas, algunos de los cuales son potencialmente mortales. Los restaurantes han cerrado y hay escasez de agua embotellada a 100 millas de distancia.

En Texas, que ha luchado contra los problemas de algas verdeazuladas en varios de sus lagos, Terry Clawson, portavoz de la Comisión Estatal de Calidad Ambiental, dijo que los datos de aguas superficiales «no han demostrado niveles de toxinas de algas que muestren ningún motivo de alarma.»

Pero dijo que la agencia «considera importante continuar analizando los datos disponibles para determinar si se necesitan monitoreo y evaluaciones adicionales», y está analizando «reservorios seleccionados» para algas verdeazuladas y microcistinas. También está a la espera de revisar los datos recopilados durante varios años por los Estados Unidos. Estudio Geológico en muchos lagos diferentes de Texas.

Es probable que la crisis en Ohio provoque cambios en las políticas allí. Esto se debe a que las floraciones de algas se están volviendo cada vez más comunes en el Lago Erie, el suministro de agua para 11 millones de personas que viven alrededor de los Grandes Lagos.

En Texas, las pautas estatales sugieren notificar al público de posibles peligros para nadar si se encuentra que los niveles de microcistina en aguas recreativas están por encima de 20 partes por mil millones. Pero los reguladores no tienen planes para redactar normas que aborden las floraciones de algas al requerir pruebas o identificar niveles aceptables de contaminantes en el agua, a pesar de que el estado ha identificado las algas y sus toxinas resultantes como una preocupación emergente.

Después de un susto por las floraciones de algas y la calidad del agua para los usuarios recreativos del lago Texoma, los funcionarios locales pidieron el año pasado información de varias agencias diferentes de Texas sobre sus puntos de vista sobre las algas verdeazules. Clawson dijo que los recuentos celulares de algas verdiazules en Texoma, que la agencia está monitoreando ahora, a veces son elevados, pero «la incidencia de microcistinas ha sido relativamente baja.»

Recientemente, Houston tuvo problemas con algas verdeazuladas en el lago Livingston y el río Trinity, que causaron niveles elevados de productos químicos naturales que no eran tóxicos o inseguros para beber, pero provocaron un olor fétido. A pesar de que esos productos químicos no eran tóxicos, los científicos dicen que saben poco sobre cuándo y por qué las algas producen productos químicos tóxicos frente a no tóxicos.

Waco también ha tenido problemas con las floraciones de algas azul verdosas durante años, y los problemas allí pueden ser más graves. La ciudad ya gastó decenas de millones de dólares en concentraciones más bajas de productos químicos no tóxicos que cambiaron el sabor u olor del agua. Más recientemente, sin embargo, se ha detectado microcistina en el lago Waco, pero Waco dice que su planta de tratamiento hasta ahora tiene la tecnología para abordar el problema. Las plantas de tratamiento tienen una capacidad limitada para deshacerse de tales toxinas, pero es costoso y no hay un método estandarizado.

Los datos más recientes sobre las pruebas de microcistina en Texas provienen de una evaluación federal de 2007 que incluyó muchos embalses de Texas. Mostraron niveles de microcistina muy bajos, por debajo de 1 parte por mil millones.

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