The Harvard Gazette

Los dedos de los pies de la mayoría de los zapatos, especialmente de las zapatillas de deporte, se doblan ligeramente hacia arriba. Si bien esa curva, llamada resorte para los dedos de los pies, puede hacer que caminar sea más fácil y cómodo, también puede debilitar los pies y potencialmente abrirlos a algunos problemas comunes (y dolorosos) relacionados con los pies.

Esa es la conclusión a la que llegó el biólogo evolutivo de Harvard Daniel E. Lieberman, su antiguo estudiante universitario Oliver B. Hansen, de 19 años, y dos ex investigadores postdoctorales, Freddy Sichting y Nicholas B. Holowka, que estudiaron los resortes de los dedos de los pies y su efecto en la biomecánica del caminar.

Los científicos descubrieron que cuanto más curvado es un resorte para los dedos, menos potencia tiene que ejercer el pie dentro del zapato al despegarse del suelo mientras camina. Eso significa que los músculos del pie están haciendo menos trabajo, y esto, según la hipótesis de los investigadores, puede tener consecuencias.

«Es lógico pensar que si los músculos del pie tienen que hacer menos trabajo, probablemente tendrán menos resistencia dado que muchos miles de veces al día te empujas de los pies», dijo Lieberman, Profesor de Ciencias Biológicas Edwin M. Lerner II y autor principal del artículo. El trabajo sobre muelles de puntera se describe en Informes científicos.

Los investigadores dicen que esta debilidad potencial podría hacer que las personas sean más susceptibles a afecciones médicas como la fascitis plantar, una inflamación común, difícil de reparar y dolorosa de la banda gruesa de tejido en forma de telaraña que conecta el hueso del talón con los dedos de los pies.

 Dan Lieberman.
El biólogo evolutivo de Harvard Daniel E. Lieberman observa la forma en que usamos y abusamos de nuestros pies. Jon Chase / Foto de archivo de Harvard

«Uno de los mayores problemas en el mundo actual de los pies de las personas es la fascitis plantar», dijo Lieberman. «Creemos que lo que sucede es que la gente confía en su fascia plantar para hacer lo que los músculos hacen normalmente. Cuando tienes músculos débiles y la fascia plantar tiene que hacer más trabajo, en realidad no ha evolucionado para eso, por lo que se inflama.»

Los científicos dicen que su siguiente paso es validar su hipótesis en estudios futuros.

«Desde una perspectiva evolutiva, el uso de zapatos modernos que tienen soportes para el arco, amortiguación y otras características de soporte es un fenómeno muy reciente», dijo Sichting, quien ahora es investigador postdoctoral y asistente académico en locomoción humana en la Universidad Tecnológica de Chemnitz en Alemania y fue el primer autor del artículo. «Varias líneas de evidencia sugieren que los músculos débiles del pie pueden ser en parte una consecuencia de tales características. En nuestra investigación, estábamos interesados en un elemento casi omnipresente de los zapatos modernos que no se ha estudiado antes: la curvatura hacia arriba en la parte delantera de la zapatilla.»

Se refiere al resorte de la puntera, por supuesto, que flexiona constantemente la puntera sobre el suelo y es una característica de la mayoría del calzado moderno, especialmente los zapatos deportivos.

El proyecto comenzó después de que Sichting y Lieberman se conocieron en una conferencia en Boston, y (por supuesto) salieron a correr por el río Charles, durante el cual hablaron sobre biomecánica de pies y fascitis plantar. Eso llevó a Sichting a venir al Laboratorio de Biología Esquelética y Biomecánica de Lieberman en 2018 para trabajar en el proyecto con Holowka, que ahora es profesora asistente de antropología en la Universidad de Buffalo, y Hansen, un ex remero carmesí que se graduó con una concentración en biología evolutiva humana. Hansen trabajó en el artículo como parte de su tesis de honor.

En el experimento, 13 participantes caminaron descalzos y en cuatro pares de sandalias hechas a medida en una cinta de correr especialmente diseñada equipada con placas de fuerza y un sistema de cámara infrarroja para medir cuánta potencia se aplica en cada paso. Las sandalias tenían diferentes grados de ángulos de resorte en los dedos de los pies, de 10 a 40 grados. Fueron diseñados para imitar la rigidez y la forma que se encuentran en los zapatos disponibles en el mercado.

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