Juillet 2015 (Volume 24, Numéro 7)

2 juillet 1591: Mort de Vincenzo Galilei

 Livre de Vicentio Galilei
Photo: books.google.com

Page de couverture du « Dialogo della Musica Antica e Moderna ».

La musique, les mathématiques et les sciences ont longtemps bénéficié d’une relation symbiotique, ce qui a conduit à l’idée de la Renaissance selon laquelle le mouvement des corps célestes a donné naissance à la « musique des sphères. »Les réalisations scientifiques de Galileo Galilei pourraient bien avoir été influencées par son amour de la musique, inculqué par son père, Vincenzo, musicien et compositeur qui a apporté une sensibilité expérimentale à son étude de la théorie musicale.

On sait très peu de choses sur les débuts de Vincenzo. La plupart des récits rattachent sa naissance vers 1520, dans un petit village toscan, Santa Maria a Monte, près de l’actuelle Florence. Très jeune, il a montré un talent marqué pour la musique — le luth en particulier — et est devenu un musicien accompli et réputé. À un moment donné, avant 1562, il s’installe à Pise et épouse la fille d’une famille noble pisane, Giulia Ammannati. Son premier enfant, le futur astronome Galilée, est né en 1564, suivi de six frères et sœurs.

Le talent musical de Vincenzo a attiré l’attention d’un riche mécène florentin, Giovanni de Bardi, qui a établi un salon régulier pour les discussions intellectuelles dans son palais, surnommé la « Camerata de Bardi ». »Les sujets comprenaient la théorie musicale, alors considérée comme faisant partie des sciences mathématiques, ainsi que l’arithmétique, la géométrie et l’astronomie. L’intérêt de la Camerata pour les nouvelles directions musicales conduira finalement au développement précoce de l’opéra.

La théorie musicale au cours de cette période reposait sur des théorèmes tirés de la géométrie. Cela était en contradiction avec une école de pensée distincte basée sur les travaux du théoricien de la musique grecque antique Aristoxène, qui insistait sur le fait que les mathématiques avaient peu à voir avec la musique, et qu’il fallait compter sur ses sens pour décider quelle musique était la plus esthétique. Au centre du conflit se trouvait un débat sur les meilleurs rapports mathématiques des longueurs de cordes produisant des « consonances », ces sons (comme l’octave) jugés les plus agréables à l’oreille.

Comme Vincenzo, malgré sa maîtrise du luth, avait peu de formation théorique, Bardi l’envoya à Padoue pour étudier avec l’un des principaux théoriciens de la musique de l’époque, Gioseffo Zarlino. Zarlino embrassa la tradition pythagoricienne de l’accord diatonique et enseigna Vincenzo en conséquence. Mais quand le luthiste est revenu à Florence, il a trouvé un deuxième professeur, un philologue nommé Girolamo Mei.

Mei a présenté Vincenzo au travail d’Aristoxène, soulignant que l’approche du « tempérament égal » adoptée par les musiciens pratiquants pour accorder leurs instruments n’était pas conforme à la doctrine pythagoricienne privilégiée par les théoriciens, qui spécifiait des rapports précis pour les intervalles. Mei encouragea Vincenzo à le tester lui-même, accordant deux luths différents, l’un selon les exigences d’un tempérament égal, et l’autre selon les diktats des théoriciens. Vincenzo l’a fait, ce qui l’a convaincu que Mei avait raison.

L’hypothèse dominante à l’époque était que, tout comme le rapport des longueurs de deux cordes identiques avec la même tension et la même masse par unité de longueur, accordées d’une octave à part, serait de 2:1, le rapport des tensions de deux cordes identiques de longueur égale, accordées d’une octave à part, serait également de 2:1. Vincenzo a décidé de tester cette hypothèse avec une expérience simple impliquant la suspension de poids à des cordes. Il a constaté qu’en fait, le rapport des tensions était de 4:1. Cela a fourni des preuves convaincantes que, en effet, les sons consonantiques n’étaient pas déterminés uniquement par des rapports mathématiques abstraits.

Vincenzo a sans doute été l’un des premiers à adopter une approche empirique de ce qui est aujourd’hui la recherche acoustique moderne. Sa recherche de ces nouvelles idées, si contraires à celles de son premier mentor, a conduit à une violente dispute avec Zarlino, en particulier avec la publication en 1581 du livre le plus influent de Vincenzo, Dialogo della musica antica et della moderna, qui attaquait explicitement les idées de Zarlino.

Le défunt historien des sciences Stillman Drake a soutenu de manière convaincante que l’aîné Galilei avait mené ces expériences en 1588, à une époque où son fils aîné vivait à la maison et donnait des cours de mathématiques aux étudiants locaux. Il pense qu’il est probable que Galilée ait aidé son père avec les expériences, et donc Vincenzo a influencé son fils à poursuivre l’expérimentation pragmatique dans sa science comme moyen de tester des hypothèses. Il a certainement appris à Galilée à jouer du luth, et Drake a également suggéré que l’amour de Galilée pour la musique pouvait avoir conduit à la formulation par l’astronome de la loi de la chute des corps.

Les preuves de Drake proviennent d’une page des cahiers de laboratoire de Galilée détaillant ses expériences faisant rouler des boules de diverses masses sur des plans inclinés. Certains récits historiques rapportent qu’il a mesuré la vitesse à laquelle les balles roulaient en chronométrant son propre pouls. Mais il est possible, selon Drake, que l’idée d’ajouter des frettes mobiles à son plan incliné en tant que règle — divisant ainsi le mouvement continu des balles en intervalles de temps discrets — ait pu être inspirée par les intervalles de frettes sur les touches de son luth. Les balles se cognaient lorsqu’elles roulaient sur les frettes et cliquaient de manière audible lorsqu’elles touchaient à nouveau la surface, donnant du son ainsi que de la vue aux observations de Galilée.

Vincenzo était avant tout un musicien et un compositeur, malgré ses tâtonnements scientifiques. De son vivant, il a composé deux livres de madrigaux, ainsi que de la musique pour voix et luth, dont une grande partie anticipait la musique baroque ancienne et dont très peu ont survécu. Sa co-invention d’un style musical appelé monodie est souvent citée comme conduisant à l’utilisation du récitatif à l’opéra, et il a également écrit un traité en deux parties sur le contrepoint, qu’il a terminé en 1589. Il est décédé le 2 juillet 1591 dans sa bien-aimée Florence.

1. Pli, Robert. Le Prisme et le Pendule : Les Dix Plus Belles Expériences Scientifiques. New York : Random House, 2004.

2. Drake, Stillman. « Le rôle de la musique dans les expériences de Galilée « , Scientific American, juin 1975.

3. Pachetti, Marina Baldissera. « Transformer la musique en son: les contributions de Vincenzo Galilei à l’histoire de l’acoustique », Journal de l’Acoustical Society of America 135 (4): (2014).

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.