Pourquoi La crise de l’eau de Toledo, dans l’Ohio, Est un avertissement pour tous les États

Par Neena Satija

La toxine nocive trouvée dans le lac Érié qui a provoqué une crise de l’eau dans la quatrième plus grande ville de l’Ohio ce week-end a suscité des inquiétudes à l’échelle nationale. En effet, aucun État – y compris le Texas – n’exige des tests pour de telles toxines, qui sont causées par des proliférations d’algues. Et il n’y a pas de normes fédérales ou étatiques pour des niveaux acceptables de toxines, même si elles peuvent être mortelles.

À Toledo, dans l’Ohio, où des tests volontaires dans une usine de traitement des eaux ont révélé des niveaux élevés de microcystine toxique, produite par des algues bleu-vert, la ville exhorte les habitants et les plusieurs centaines de milliers de personnes desservies par son service d’eau à ne pas boire l’eau du robinet, même si elles la font bouillir. L’exposition à des niveaux élevés de microcystine peut provoquer des douleurs abdominales, des vomissements et de la diarrhée, une inflammation du foie, une pneumonie et d’autres symptômes, dont certains mettent la vie en danger. Les restaurants ont fermé et il y a des pénuries d’eau en bouteille jusqu’à 100 miles.

Au Texas, qui a lutté contre les problèmes d’algues bleu-vert dans plusieurs de ses lacs, Terry Clawson, le porte-parole de la Commission de l’État sur la qualité de l’environnement, a déclaré que les données sur les eaux de surface n’avaient « pas démontré de niveaux de toxines algales qui montrent une source d’alarme. »

Mais il a déclaré que l’agence « considère qu’il est important de continuer à examiner les données disponibles pour déterminer si un suivi et des évaluations supplémentaires sont nécessaires » et examine « certains réservoirs » pour les algues bleu-vert et la microcystine. Il attend également d’examiner les données collectées sur plusieurs années par les États-Unis. Commission géologique sur de nombreux lacs du Texas.

La crise dans l’Ohio est susceptible d’entraîner des changements de politique dans ce pays. C’est parce que les proliférations d’algues sont de plus en plus fréquentes dans le lac Érié, l’approvisionnement en eau de 11 millions de personnes vivant autour des Grands Lacs.

Au Texas, les directives de l’État suggèrent d’informer le public des dangers potentiels pour la baignade si les niveaux de microcystine dans les eaux récréatives se révèlent supérieurs à 20 parties par milliard. Mais les régulateurs n’ont pas l’intention de rédiger des normes qui traitent des proliférations d’algues en exigeant des tests ou en identifiant des niveaux acceptables de contaminants dans l’eau, même si l’État a identifié les algues et les toxines qui en résultent comme une préoccupation émergente.

Après une alerte sur la prolifération d’algues et la qualité de l’eau pour les utilisateurs récréatifs du lac Texoma, les responsables locaux ont demandé l’an dernier à plusieurs agences texanes leurs points de vue sur les algues bleu-vert. Clawson a déclaré que le nombre de cellules des algues bleu-vert de Texoma, que l’agence surveille actuellement, est parfois élevé, mais que « l’occurrence de microcystine a été relativement faible. »

Récemment, Houston a eu des problèmes avec des algues bleu-vert dans le lac Livingston et la rivière Trinity, ce qui a provoqué des niveaux élevés de produits chimiques d’origine naturelle qui n’étaient pas toxiques ou dangereux pour la consommation — mais a provoqué une odeur nauséabonde. Même si ces produits chimiques étaient non toxiques, les scientifiques disent qu’ils savent peu de choses sur quand et pourquoi les algues produisent des produits chimiques toxiques par rapport aux produits chimiques non toxiques.

Waco a également lutté contre les proliférations d’algues bleu-vert pendant des années, et les problèmes pourraient être plus graves. La ville a déjà dépensé des dizaines de millions de dollars pour réduire les concentrations de produits chimiques non toxiques qui modifient le goût ou l’odeur de l’eau. Plus récemment, cependant, de la microcystine a été détectée dans le lac Waco — mais Waco affirme que son usine de traitement dispose jusqu’à présent de la technologie pour résoudre le problème. Les usines de traitement ont une capacité limitée à se débarrasser de ces toxines, mais cela coûte cher et il n’existe pas de méthode standardisée.

Les données les plus récentes sur les tests de microcystine au Texas proviennent d’une évaluation fédérale de 2007 qui comprenait de nombreux réservoirs du Texas. Ils ont montré des niveaux de microcystine très faibles — moins de 1 partie par milliard.

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