L’altiste de l’Orchestre symphonique de Boston Mary Ferrillo recherche toujours sur Internet le répertoire d’alto qui donne à son instrument — qui n’est pas souvent à l’honneur — une chance de briller.

« Habituellement, le mot-clé est ‘alto solo, avec piano, pas avec piano' », a-t-elle expliqué lors d’une réunion au Symphony Hall, qui s’est obscurcie en mars.

S’exprimant à travers son masque, Ferrillo, qui a rejoint l’OSF en septembre, a déclaré qu’elle manquait de jouer avec ses pairs dans la maison de l’orchestre. Avec plus de temps entre les mains depuis le coup de la pandémie, la musicienne de 31 ans est tombée sur une Sonatine avec alto et piano qui l’a époustouflée. Elle a immédiatement voulu le partager avec d’autres altistes.

« La blague de l’alto, c’est que nous n’arrivons pas vraiment à l’exprimer très souvent », a déclaré Ferrillo, « donc c’est vraiment agréable de voir un compositeur — et surtout un si jeune compositeur — vraiment reconnaître qu’il y a ce potentiel dans l’instrument. »

 Altiste Mary Ferrillo au Symphony Hall. (Jesse Costa/WBUR)
Altiste Mary Ferrillo au Symphony Hall. (Jesse Costa / WBUR)

Le compositeur du XXe siècle Ulysses Kay a écrit la Sonatine il y a 80 ans à l’âge de 20 ans. Ferrillo a qualifié la pièce de doux tourbillon d’émotion dans un beau petit paquet.

« C’est compact — c’est un peu moins de cinq minutes », a-t-elle décrit. « Seule la première page semble être une expression si joyeuse du romantisme et de la jeunesse. »

Ferrillo avait entendu un ensemble d’inventions pour piano de Kay, mais elle ne savait pas qu’il avait écrit de la musique pour alto. « C’est une telle surprise car cela nous va si bien. Et généralement, lorsque les pièces nous correspondent musicalement et nous inspirent, elles sont partout. »

Ferrillo a donc jeté son dévolu sur l’exécution de la Sonatine et en a appris beaucoup plus sur son héritage en cours de route.

Kay est née dans une famille de musiciens en 1917. Tout en grandissant à Tucson, en Arizona, il a étudié le piano, le violon et le saxophone. L’oncle de Kay, le grand chef d’orchestre de jazz et joueur de cornet King Oliver, a encouragé son neveu à poursuivre sa passion pour la musique. Kay étudiera ensuite dans des institutions telles que l’Université d’Arizona et l’Eastman School of Music de Rochester, dans l’État de New York.

 Kay a servi dans la Marine pendant la Seconde Guerre mondiale et a été stationné à Quonset Point, R.I., où il a joué dans un groupe de la Marine. (Avec la permission de la Rare Book and Manuscript Library de l'Université Columbia)
Kay a servi dans la Marine pendant la Seconde Guerre mondiale et a été stationné à Quonset Point, R.I., où il a joué dans un groupe de la Marine. (Avec la permission de la Bibliothèque de Livres Rares et de manuscrits, Université de Columbia)

Ferrillo a déclaré qu’elle ressentait un lien avec Kay qui, comme elle, était membre du Tanglewood Music Center (qui s’appelait le Berkshire Music Center à son époque). Le compositeur y était grâce à une bourse d’études en 1941 et a commencé à étudier avec le compositeur, violoniste et altiste allemand Paul Hindemith. Leur relation s’est poursuivie à Yale.

Récemment, alors que les manifestations raciales se sont intensifiées à travers les États-Unis., Ferrillo a déclaré qu’elle se sentait obligée d’explorer des identités musicales qui n’ont pas été représentées dans la musique classique et son propre répertoire. Elle voulait voir ce qu’elle pouvait offrir en performance. L’altiste a donc proposé la Sonatine de Kay pour la série de récitals de musiciens du BSO qui fait partie du festival virtuel de Tanglewood.

Lorsque Ferrillo a contacté l’American Composers Alliance pour les droits d’exécution, ils ont répondu ravis et ont ajouté un zinger surprenant. « Oh, et si vous le jouez, faites-le nous savoir car ce sera probablement une première mondiale », s’est rappelé Ferrillo en disant. Elle a immédiatement sombré dans la nervosité.

L’altiste se demandait pourquoi la Sonatine – écrite en 1939 – n’était pas disponible jusqu’à présent. La réponse se trouve avec un autre altiste qui l’a découvert dans les années 1980 alors qu’il était étudiant de premier cycle à l’Eastman School of Music.

« En fait, j’ai tendance à plaisanter sur moi-même comme étant une classe triple affectée », a réfléchi Juliet White-Smith, « étant noire, femme et altiste. »

Elle se souvient avoir fouillé dans la bibliothèque de l’école pour trouver de la musique pour alto de compositeurs noirs.  » En tant que musicienne et en tant que personne noire, je voulais trouver des choses que je pouvais jouer avec des gens qui me ressemblaient », se souvient-elle.  » En tant qu’altiste, c’était difficile à l’époque. »

White-Smith a commencé par rechercher compositeur par compositeur, ce qui a donné une courte liste. Elle est passée à feuilleter le catalogue de cartes, « Et voilà, il y avait des pièces d’une poignée — peut—être quatre ou cinq compositeurs sur les étagères par des compositeurs noirs – et deux de ces pièces étaient d’Ulysses Kay. »

Elle avait trouvé des manuscrits reproduits de la Sonatine Ferillo tomberait finalement plus d’une décennie plus tard, avec la Sonate de Kay que White-Smith voulait jouer.

Des années plus tard, White-Smith, un universitaire occupé, espérait programmer la Sonate pour un récital à l’Université du Colorado du Nord. Elle a donc eu le courage de retrouver Kay et a composé l’assistance-annuaire sur son téléphone à bouton-poussoir. C’était avant Internet, en 1993.

 » Je me suis dit qu’il ne pouvait y avoir plus d’un Ulysses Kay à Teaneck, dans le New Jersey « , se souvient-elle.

Kay a répondu au téléphone et White-Smith a dit qu’il ne se souvenait pas d’avoir écrit les deux courtes pièces.  » Il était choqué « , se souvient-elle. Il a demandé où elle avait trouvé la musique parce que le compositeur a dit qu’il n’avait même pas de copies des deux pièces.  » Il était vraiment content que quelqu’un les interprète. »

Kay mourut deux ans plus tard.

Au fil du temps, White-Smith a appris que le compositeur avait retiré la Sonatine de son portfolio à un moment donné de sa carrière, mais ne l’avait jamais détruite. Maintenant professeure au département de musique de l’Université d’État de l’Ohio, elle a joué un rôle déterminant dans la publication de cette courte œuvre, et est ravie que Ferrillo ait finalement pu l’interpréter avec le pianiste Brett Hodgdon pour les débuts de vendredi à Tanglewood.

Pour la jeune musicienne ASF, participer à la création d’une pièce vieille de 80 ans devant les caméras était émouvant à plusieurs niveaux, « parce que ce n’était pas nouveau », a-t-elle déclaré, ajoutant: « Cela aurait pu et dû être joué avant maintenant. »

En ce qui concerne la musique, Ferrillo a déclaré que l’œuvre très romantique américaine sonne avec de longues et belles lignes d’alto. Après avoir écouté un aperçu de l’interprétation de Ferrillo, White-Smith a qualifié le premier travail de Kay de joyau.

« C’est presque comme s’il traînait à l’extérieur des salles de pratique d’alto et s’inspirait d’une variété de styles différents de pièces d’alto », a-t-elle déclaré. Il offre des lueurs dans le développement futur de Kay en tant que compositeur.

« Il y a du lyrisme dans cette pièce — c’est à un début de sa carrière et de sa production — mais le lyrisme ne part jamais vraiment lorsque vous progressez dans ses œuvres plus matures », a-t-elle déclaré, ajoutant les échanges de contrepoint de Kay, ou l’appel et la réponse entre le piano et l’alto s’appuieraient sur son travail avec Hindemith après leur rencontre à Tanglewood.

Virginia Kay, la fille du compositeur, a hâte d’écouter une pièce qui éclaire la trajectoire de son père. Elle se souvient avoir entendu ses œuvres au milieu de sa carrière et plus tard lors de concerts à New York quand elle était grande.

« J’ai compris qu’il était très au sommet de son champ », a déclaré Mme Kay, ajoutant qu’il s’agissait d’un petit champ avec des portes très hautes que son père était capable d’escalader.

 Virginia Kay présente des fleurs au compositeur Dmitri Chostakovitch à son retour d'un voyage du Département d'État en Union soviétique avec son père en 1959. (Courtesy Rare Book and Manuscript Library, Columbia University)
Virginia Kay présente des fleurs au compositeur Dmitri Chostakovitch à son retour d’un voyage du Département d’État en Union soviétique avec son père en 1959. (Avec la permission de la Bibliothèque de Livres Rares et de manuscrits, Université Columbia)

Sur son chemin, Ulysses Kay a remporté de nombreuses distinctions et récompenses prestigieuses, dont une bourse Fulbright. Pendant la Guerre froide, il a été invité à faire partie d’une délégation de compositeurs américains qui se sont rendus en Union soviétique en tant qu’ambassadeurs musicaux. Mme Kay a accueilli le groupe réciproque avec son père à l’aéroport de LaGuardia où elle a remis un bouquet de fleurs à l’icône russe Dmitri Chostakovitch.

 » Je pense que je n’avais que 7 ans « , se souvient-elle.

Son père travaillait toujours, a déclaré Virginia Kay, pendant la journée en tant que monteur à Broadcast Music Incorporated et la nuit en composant dans son home studio. Au début de sa carrière, il n’a pas ressenti le besoin de définir son expression artistique comme de la « musique noire », a-t-elle expliqué, comme l’ont fait de nombreux pionniers qui l’ont précédé. « Pendant la majeure partie de sa carrière, l’idée de l’art et de l’expression pour elle—même — pour la musique elle-même – était l’idéal. Mais vers la fin de sa carrière, il était très clair que c’était afro-américain dans la mesure où c’était sa création. »

Mme. Kay a souligné deux des opéras de son père, « Jubilee » (1975) et « Frederick Douglass » (1991). Ils étaient basés sur les expériences des esclaves et se battaient pour la liberté pendant la guerre civile.

 Barbara et Ulysses Kay sur une photo non datée. Barbara Kay était une militante et une cavalière de la liberté. (Avec la permission de la Bibliothèque de livres rares et de manuscrits de l'Université Columbia)
Barbara et Ulysses Kay sur une photo non datée. Barbara Kay était une militante et une cavalière de la liberté. (Avec la permission de la Bibliothèque de Livres Rares et de manuscrits, Université de Columbia)

Elle a déclaré que le fait de vivre à l’époque du mouvement des droits civiques et d’être mariée à Barbara Kay — une militante audacieuse et une cavalière de la liberté — a inspiré le compositeur à être peut-être moins abstrait artistiquement et plus enraciné socialement.

Mais alors qu’Ulysses Kay partageait les scènes avec les plus grands de son temps, sa fille a déclaré qu’au fil du temps, ses compositions n’avaient pas été jouées aussi largement et qu’elles étaient souvent programmées pour des anniversaires culturels ou des événements, y compris le Mois de l’histoire des Noirs. Le professeur Juliet White-Smith veut changer cela.

 » Ses œuvres orchestrales ont été créées par de grands orchestres, de grands chefs d’orchestre, dit-elle, le New York Phil et Leonard Bernstein, Chicago Symphony. Le fait que son nom — comme beaucoup d’autres artistes noirs américains — ne soit pas courant est une chose triste pour notre pays. »

L’altiste espère que la première d’une œuvre redécouverte de cinq minutes présentera au public un grand compositeur tout en réunissant les gens dans une période de lutte civile — car elle croit que c’est ce que l’art est censé faire.

Après en avoir appris davantage sur Kay et le continuum des grands compositeurs noirs au 20e siècle, Mary Ferrillo, de l’ASF, a déclaré qu’elle avait beaucoup de nouvelles musiques à jouer, y compris sa Sonate.

Vous pouvez en savoir plus sur Ulysses Kay en visitant les archives numériques de l’Université Columbia.

La performance de Mary Ferrillo de la Sonatine pour alto et piano de Kay sera mise en ligne dans le cadre de la série de récitals Musicians in Tanglewood 2020 Le vendredi 31 juillet à 20h30. Elle restera en ligne jusqu’au vendredi 7 août.

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